La préparation d'un projet de thèse
en science politique

par François-Pierre Gingras
professeur à l'École d'études politiques
Université d'Ottawa
Ottawa (Ontario) Canada

avant de
commencer
relations avec
le directeur ou la
directrice de thèse
préparation du
projet de thèse
structure du
projet de thèse

Ce court texte vise à aider les étudiants et étudiantes en sciences sociales en général et mes étudiants et étudiantes de maîtrise et de doctorat en science politique en particulier, dans leur préparation d'un projet de thèse. Il pourra aussi servir à toute personne désireuse d'entreprendre un projet de recherche de longue haleine.

Comme ce texte s'adresse, en termes généraux, aussi bien à ceux et celles du deuxième que du troisième cycle, il revient à chaque personne concernée de l'adapter à ses propres circonstances et aux exigences particulières des directeurs ou directrices de recherche avec qui l'on travaille.

Thèse ou mémoire ?
Si, au troisième cycle (doctorat), on parle toujours de thèse, l'usage est plus flottant au second cycle, où l'on exige ici une thèse, là un mémoire. Certains établissements, comme l'École d'études politiques de l'Université d'Ottawa, donnent le choix entre deux programmes de maîtrise : avec thèse ou avec mémoire. Pour éviter toute confusion, il importe naturellement de bien s'informer des exigences du travail, quel que soit le nom qu'on lui donne !

Considérations préalables

On conseille fortement de songer à un sujet de thèse dès l'inscription au programme. Le plus souvent, c'est un thème assez général qui retient l'attention. Avec les lectures, les discussions et les réflexions personnelles, ce thème général va se transformer en un sujet de thèse assez précis.

Avant de commencer à écrire un projet de thèse, il faut se poser un certain nombre de questions préalables :

Pour répondre à ces questions, il faut premièrement se connaître assez bien soi-même. Avant de chercher à connaître l'univers, il faut apprendre à se connaître soi-même !

Dans un document de la Faculté des études supérieures et postdoctorales de l'Université d'Ottawa, on peut lire que...
La thèse de maîtrise doit révéler que l'étudiant ou l'étudiante possède vraiment une méthode de travail scientifique et est au courant des principaux ouvrages sur le sujet de sa thèse. Autant que possible, la thèse doit être une contribution originale.

La thèse de doctorat doit apporter une contribution véritable à l'avancement des connaissances. Elle doit, en plus, être le résultat d'une recherche approfondie et originale. Sa qualité doit être telle qu'elle mérite d'être publiée.

Compte tenu de ces objectifs, il est donc essentiel que l'étudiant ou l'étudiante entreprenant une maîtrise ou un doctorat consulte les membres du corps professoral pressentis pour diriger ses travaux de recherche ou le conseiller en cours de route.

Comme plusieurs candidats et candidates à un grade de 2e ou 3e cycle vivent une relation de couple ou une autre relation étroite, on leur suggère fortement de discuter franchement et sérieusement avec la conjointe, le conjoint ou toute autre personne concernée des implications matérielles et émotives de l'engagement qu'exigent les mois ou les années consacrées à la scolarité puis à la thèse.

Si, après avoir répondu à ces questions et fait ces consultations, on a décidé de s'embarquer dans un projet de thèse, il faut encore lire et réfléchir avant d'entreprendre l'écriture du projet de thèse proprement dit.

Parmi les lectures préalables, il faut faire une place spéciale aux ouvrages généraux suivants :

Ensuite, il faut prendre connaissance des normes en vigueur pour la thèse dans son université, par exemple :

McCOLL, Tracy et al., Préparer sa thèse ou son mémoire, Faculté des études supérieures et postdoctorales, Université d'Ottawa, 28 juillet 2004
— http://www.etudesup.uottawa.ca/reglements/theses_recherche/manuel/index.html

Enfin, il faut lire abondamment sur le thème retenu, en variant les sources de façon à éviter une optique trop étroite. La constitution d'une bonne bibliographie est essentielle.


Les rapports avec son directeur ou sa directrice de thèse

Il est naturellement souhaitable de bien s'entendre avec son directeur ou sa directrice de thèse, de connaître sa disponibilité, ses attentes, son style. Ce sont des questions qu'il est préférable d'évaluer et de discuter assez tôt dans sa démarche. On ne change pas de directeur ou de directrice de thèse comme on change de crayon !

Le directeur ou la directrice de thèse est un guide qui partagera son expérience et ses connaissances avec vous, mais il vous revient de faire le gros du travail et de prendre vos responsabilités ! Ne demandez pas à votre directeur ou directrice de thèse d'écrire des passages de la thèse à votre place, d'avoir l'inspiration qui vous fait défaut, de corriger toutes vos fautes de français, de sacrifier une fin de semaine ou une partie de ses vacances pour lire en catastrophe une énième ébauche remise à la dernière minute !

Discutez franchement de vos difficultés, entendez-vous sur la fréquence des rencontres, ainsi que sur des dates de remise de vos ébauches et de ses commentaires... et respectez-les ! Entendez-vous aussi sur le support à utiliser dans vos communications et surtout pour la soumission d'ébauches : le courrier électronique est un outil formidable et il est possible de faire des annotations ou des commentaires sur des fichiers échangés par courriel, mais plusieurs professeurs détestent recevoir de longs textes sous forme électronique et préfèrent commenter à la main un texte que vous avez imprimé à double interligne.

Il est bon d'aborder avec votre directeur ou directrice de thèse un point parfois délicat, celui de l'utilisation éventuelle des résultats de votre thèse sous forme de communication ou d'article : le cas échéant, serez-vous co-auteurs, qui sera l'auteur principal, qui aura le mot final sur le contenu, etc.? Au besoin, vous pouvez signer à l'avance un protocole d'entente pour éviter toute mauvaise surprise.

Enfin, assurez-vous de bien connaître la date d'échéance ultime pour l'acceptation de votre projet de thèse, tout en comprenant le processus à suivre. Ne partez pas en vacances en prenant pour acquis que votre projet sera accepté à votre retour ! À l'École d'études politiques de l'Université d'Ottawa, par exemple, il y a des procédures et des échéances strictes à respecter : les négliger peut entraîner des délais ou des déboursés importants ! C'est une bonne pratique de vérifier dès votre première inscription tous les renseignements pertinents auprès de la personne qui administre votre programme d'études.

Certains professeurs sont de véritables « professeurs Tournesol » en ce qui concerne les questions administratives : sans doute sympathiques, mais terriblement distraits, voire déconnectés des normes à respecter ! Il est toujours sage de contre-vérifier auprès des instances administratives compétentes les normes qui s'appliquent à votre situation particulière.

La préparation du projet de thèse

La préparation et la soutenance d'un projet de thèse consiste essentiellement à répondre de façon satisfaisante à un certain nombre de questions. Ces questions visent à assurer la personne pressentie pour diriger la thèse et les instances administratives universitaires (à l'Université d'Ottawa, c'est la Faculté des études supérieures et postdoctorales) que l'on possède vraiment la préparation nécessaire pour entreprendre la recherche de thèse, avec des chances sérieuses de la mener à terme avec succès.

Pour faire la preuve qu'on mérite de recevoir ce « feu vert », il y a des règles à suivre quant au contenu et quant à la forme du projet de thèse.

En ce qui concerne le contenu, la meilleure façon de procéder est encore de se poser une série de questions. Par la suite, on organisera les réponses à ces questions sous la forme prescrite quant au document du projet de thèse proprement dit.

Quelle connaissance a-t-on de l'état de la question ?

Quelles sont les motivations intellectuelles de cette recherche ?

Quelles sont les diverses dimensions du problème ?

Quelle est la possibilité et l'opportunité d'avoir une hypothèse de recherche ?

Quel est le cadre conceptuel ?

Le choix d'un cadre conceptuel est déterminant dans l'orientation de la recherche menant à une thèse. Ce n'est pas une simple obligation à remplir pour plaire au professeur ! On distingue la méthode (un cheminement) et la théorie (une explication).

Quelle sera la stratégie de vérification  ?
Quelles techniques de recherche permettront de trouver une bonne réponse à la question ?

Pour la stratégie de vérification, on consultera avec profit un aide-mémoire pour la planification de la recherche en sciences sociales.

À quelles contraintes se heurtera la recherche ?

Comment gérer la recherche ?

De quoi aura l'air la thèse une fois terminée ?

En bout de piste, quelle sera la contribution de la thèse envisagée ?


La structure du projet de thèse

Longueur.
En règle générale, un projet de thèse de maîtrise ne devrait pas dépasser six mille mots (environ 20 pages à double interligne), sans compter la bibliographie.
Vu l'ampleur plus considérable et de plus grandes exigences au plan théorique, un projet de thèse de doctorat couvre habituellement entre dix mille et quinze mille mots (environ 50 pages), incluant la bibliographie et les annexes.

Plan.
Le projet de thèse n'est pas le premier chapitre de la thèse ! Le plan ci-dessous convient à la plupart des projets de thèse que je dirige. On peut l'adapter au besoin, en consultation avec son directeur ou sa directrice de thèse.

  1. Présentation du sujet
    1. Problématique (thème, question générale)
    2. Motivations à l’endroit du sujet de recherche, importance théorique et pertinence actuelledu problème et de la question générale
    3. Spécification en profondeur : explorer, décrire, analyser ou évaluer ?
    4. Spécification verticale : justification du niveau de généralité de la question spécifique de recherche
    5. Question spécifique de recherche (avec )
    6. Hypothèse de recherche (s'il y a lieu)
  2. Cadre conceptuel
    1. Présentation et justification de la méthode retenue
    2. Présentation et justification de la théorie proposée
    3. Définition des concepts
    4. Discussion des auteurs ayant abordé la question et les limites de leurs contributions
    5. Opérationnalisation des concepts en vue de la recherche
  3. Stratégie de vérification
    1. Nature des données et informations à recueillir et analyser
    2. Présentation et justification des instruments de recherche
    3. Présentation et justification de la grille d'analyse
    4. Étapes de la recherche, calendrier des travaux
  4. Conclusion, incluant un bref rappel de l'utilité pratique ou théorique (pertinence, importance) de la thèse
  5. Table des matières provisoire
  6. Bibliographie provisoire
  7. Annexes, s'il y a lieu
Et la « revue de la littérature » dans tout ceci ?


Quel est le facteur le plus important d'une thèse réussie ?
Sans doute ceci varie-t-il d'une personne à l'autre... et il faut prendre avec un grain de sel certaines histoires qu'on raconte à ce sujet.


Autres ressources à consulter

Les normes de rédaction des travaux universitaires varient d'un établissement universitaire à l'autre (et parfois d'une discipline à l'autre). Celles du département de science politique de l'Université d'Ottawa se trouvent dans le Guide de rédaction des travaux universitaires que j'ai préparé pour la Faculté des sciences sociales de l'Université d'Ottawa.

L'École des Études supérieures et de la recherche de l'Université d'Ottawa a publié un document intituté « Préparer sa thèse ou son mémoire » qui a pour objet « de fournir aux étudiants et étudiantes inscrits à la cote de thèse, aux professeurs qui les encadrent et aux unités scolaires où se déroule leur programme d'études des renseignements sur plusieurs aspects du travail de recherche et sur la rédaction et la présentation de la thèse ».

Pour plus de renseignements sur l'appréciation des sources en général et des sources sur Internet en particulier, en vue d'un travail scientique, consulter le document « L'utilisation des ressources d'Internet et les travaux scientifiques : questions d'appréciation ».

Pour la citation de sources sur Internet, consulter le document « Comment citer des sources sur Internet dans un travail scientifique ».

Pour des ressources générales en sciences sociales et politiques, consultez le guide de ressources CyberSciencesPo. CyberSciencesPo


Voici comment citer cette page :
Gingras, François-Pierre, « La préparation d'un projet de thèse en science politique », http://aix1.uottawa.ca/~fgingras/text/projet.html, 19 mars 2005.


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Page affichée le 26 avril 1997 et mise à jour le 8 mars 2006.